NWSL: de Louisville à Los Angeles, une ligue en pleine expansion

Si 2020 a coupé court aux différentes saisons de soccer à travers le monde, le temps est au beau fixe du côté de la NWSL, malgré quelques bouleversements. Après le tournoi estival de la Challenge Cup, d’autres bonnes nouvelles ont été annoncées comme un pied de nez à ce COVID-19 qui nous éloigne des stades.

La ligue professionnelle féminine a confirmé les rumeurs qui se faisaient de plus en plus pressantes sur les réseaux sociaux. Elle donne naissance à deux nouvelles franchises : celle de Los Angeles, qui était tant attendue, et celle de Louisville.

En 2022 ce sont donc onze équipes qui s’affronteront à travers le pays.

En 2019 déjà nous parlions de la franchise du « Proof Louisville FC ». Annoncée officiellement en octobre 2019, il a fallu attendre jusqu’en juillet 2020 pour que le club dévoile les couleurs ainsi que le nom définitif de sa future équipe féminine.

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Photo via The Equalizer

Après discussions avec les supporters, le choix s’est finalement porté sur le « Racing Louisville FC ». Il était effectivement mal vu pour certains que le nom de l’équipe puisse faire référence au Whiskey (industrie dominante de la région), même si ce terme avait une définition plus étendue.

Il a donc fallu trouver un autre nom et le « Racing » s’est naturellement imposé. La référence vient d’une course hippique mythique en hippisme, ayant lieu chaque année à Louisville : le Kentucky Derby. Un logo au design et aux couleurs plus que réussis a également été révélé, par Matthew Wolff, celui qui a également dessiné les logos réussis du LAFC, NYCFC ou d’Oakland Roots.

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Photo via Racing LouFC

Une association de couleurs aux tons pastel : la couleur lavande choisie pour se marier avec le violet foncé, couleur du Louisville City FC, et un vert menthe choisi pour ajouter une touche de contraste.

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Photo via The Athletic

Les habitants de Louisville voyant leur ville comme l’intersection du Sud et du Midwest, cette symbolique a donc été intégrée au logo et est représentée par la croix située au centre du blason. L’élément clé du logo est la fleur de lys, symbole laissé en héritage à la ville par les premiers colons Européens. Le fondateur de Louisville a souhaité rendre hommage au roi Louis XVI dont les soldats avaient soutenu les Américains lors de la guerre d’indépendance. Depuis, ce symbole de la royauté française est ancré dans la culture et l’histoire de la ville.

Au marketing bien pensé s’ajoutent des infrastructures de qualité

Un nouveau centre d’entraînement va voir le jour grâce à un financement privé afin d’accueillir les différentes équipes de soccer de la ville. Quatre stades synthétiques accueilleront les équipes de jeunes   ainsi que trois terrains à pelouse naturelle pour les professionnels.

Un bâtiment à deux étages contiendra un vestiaire pour chaque équipe (NWSL, USL, équipes de jeunes), une salle de gym, une cuisine, une salle à manger, une salle de presse, des bureaux pour le Front Office et un espace pour accueillir les familles des jeunes joueurs du centre de formation.

L’équipe féminine fera donc son entrée dans la compétition dès 2021 dans les meilleures conditions.

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Photo via Racing Lou FC

Alors que les observateurs pensaient que les expansions se retrouveraient au point mort suite à la crise sanitaire, une annonce de taille à fait trembler la planète soccer.

Une nouvelle franchise va voir le jour et c’est à Los Angeles qu’elle posera ses valises. Depuis des années, les supporters espéraient une équipe dans la Cité des Anges et c’est enfin une réalité.

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Photo via We Are Angel City

Nous en parlions dans notre podcast il y a quelques semaines. À la mi-juin, la NWSL était en pourparlers avec un potentiel propriétaire ce qui avait relancé les rumeurs. À ce moment-là, il était question qu’un groupe d’investisseurs, mené par l’entrepreneuse californienne Julie Uhrman, permette de donner naissance à ce projet d’une telle envergure.

Les rumeurs voulaient que le Los Angeles Football Club (équipe de MLS) soit impliqué dans cette nouvelle expansion en raison de la présence de Mia Hamm, ancienne joueuse internationale américaine, dans le groupe de propriétaires. Mais le club avait lui-même affirmé à Kevin Baxter, journaliste du LA Times, que ça n’était pas le cas.

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Photo via We Are Angel City

Pour trouver une équipe de soccer professionnelle féminine à Los Angeles il faut remonter dix ans en arrière.

Le Los Angeles Sol, équipe fondée en 2007, a vu passer de très grandes joueuses comme la française Camile Abily, la brésilienne Marta, les américaines Shannon Boxx, Aly Wagner, McCall Zerboni ou encore la canadienne Karina Leblanc. Franchise de la toute première ligue professionnelle, la WPS (Women’s Professional Soccer), elle ne survivra qu’une seule saison, celle de 2009. La franchise a fini championne de la saison régulière mais cela n’a pas suffi à la sauver. Les difficultés financières amèneront le club à la faillite qui n’aura pas d’autre choix que de dissoudre l’équipe.

Cela fait donc dix ans que les amoureux du ballon rond attendent de voir une équipe revenir à Los Angeles. Un rêve rendu possible par un groupe de personnes aux noms plus prestigieux les uns que les autres. Des célébrités du sport, du cinéma, et des entrepreneurs ont voulu investir pour apporter au sport féminin ce qu’il mérite : du soutien.

Lors d’un match de gala avant le départ pour la Coupe du Monde, l’USWNT avait lancé un appel pour l’égalité salariale. Elles avaient été rejointes par des personnalités comme Natalie Portman, Eva Longoria, Uzo Aduba, Jennifer Garner ou encore Jessica Chastain.

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Photo via Instagram Nathalie Portman

Ces mêmes personnes ont souhaité aller plus loin en devenant les fondatrices d’une nouvelle franchise. Associées à Julie Uhrman et à Alexis Ohanian, un des principaux donateurs, le projet est devenu une réalité. Trente-trois fondateurs ont donné vie à cette équipe. Avec un groupe dont la majorité est détenue par des femmes, le message est fort.

Aux cotés de Nathalie Portman, on retrouve des personnalités du sport comme Serena Williams ainsi que sa fille de deux ans,Alexis Olympia Ohanian Jr (faisant d’elle la plus jeune propriétaire d’un club sportif) mais aussi les anciennes internationales de l’USWNT Julie Foudy, Mia Hamm, Rachel Buehler, Shannon Boxx, Amanda Cromwell, Abby Wambach, Lauren Cheney Holiday et Angela Hucles. Mais ce n’est pas tout, voici tout de suite la liste exhaustive des investisseurs :

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Via Sports Business Daily

Les co-fondateurs ont conscience de l’impact que le sport peut avoir et qu’il peut aider à attirer l’attention sur les problèmes d’une importance cruciale dans notre société, de la justice sociale à l’équité entre les sexes en passant par l’égalité d’accès au sport et au-delà. La présidente Julie Uhrman a d’ailleurs déclaré : « Nous nous réunissons avec une passion collective pour amener le changement. Changement pour nos joueurs, changement pour nos fans et changement pour notre communauté. Un changement qui commence aujourd’hui. »

C’est pourquoi la franchise a signé un partenariat avec la fondation LA84 (fondation à but non lucratif créée par le comité d’organisation des Jeux Olympiques de Los Angeles en 1984) qui s’assure que tous les enfants de Los Angeles aient l’accès et l’opportunité de découvrir le pouvoir transformationnel   du sport.

Si le nom et les couleurs du club n’ont pas encore été dévoilés, la présidente a déclaré qu’ils le seront avant la fin de l’année. Mais avant de voir des joueuses arborer un nouveau blason, il va falloir s’armer d’un peu de patience. En effet, il est prévu que la franchise intègre la ligue au printemps 2022 seulement, soit un an avant la prochaine Coupe du Monde organisée conjointement par l’Australie et la Nouvelle-Zélande.

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